天文学家给银河系外来户做“DNA鉴定”

近日,一条“国家天文台在银河系发现新星流”的消息成了天文领域的热点新闻。

国家天文台研究员赵刚领导的研究团队,根据恒星运动特征和化学特征发现了银河系并合形成的新证据。他们发现了7个源自银河系并合过程的新星流以及33颗所谓“低α丰度恒星”。这些星流和低α丰度恒星被认为源自于银河系附近的矮星系。

这条几百字的简短新闻却引发了广泛关注,天文爱好者们纷纷发问:星流是什么?银河系这是发生了啥?

记录星系形成的化石

星流是指在位置、运动学或化学性质等方面具有共同本质特征的一群恒星,因其在空间中呈现长条形水流状分布得名。根据万有引力定律, 宇宙中的小星系一旦靠近巨星系,就会受到强大的引力潮汐作用,并逐渐被扭曲、瓦解,形成纤细而壮观的星流。根据天文学家的理论研究估计,在银河系存在着200到500个星流。

如果追根溯源,会发现这些星流通向不同的发源地。作为“外来者”的它们从哪里来,为什么来到了银河系,什么时间来的?这些一直都是天文学家不断追寻的科学问题。赵刚在接受科技日报记者采访时说:“这些星流像化石一样,记录着星系的组装过程,搞清楚它们的来源就能了解银河系形成的历史。”

从古至今,全世界的人们对于银河系都有超乎寻常的热情。不管是古罗马、欧洲,还是古代中国,甚至美洲印第安人部落,都有许多关于银河系的传说,然而人类对银河系的科学研究和了解却是近代才开始的。

赵刚介绍,1978年澳大利亚天文学家提出银河系并合形成模型,这为星流的存在提供了理论依据,直到1991年,天文学家才第一次真正观测到星流。

由于“土著居民”相对均匀地分布在银河系中,而且相对星流来说数量更多,作为外来者的星流几乎无法从点点繁星中突显出来,也就很难被发现。更糟糕的是,经历了长达几十亿、甚至上百亿年的运动之后,星流中的恒星会散落到空间中的不同位置,融入银河系的大家庭中。庆幸的是,日新月异的天文技术能让天文学家藉着恒星运动的微妙线索,在茫茫星海之中找到这些“星际移民”的蛛丝马迹。(科技日报)